Robbie Williams Special

"Er was geen diepgang, geen gevoel, geen vriendschap"

Van Take That-bandlid naar headliner op Pinkpop 2015. Dat is heel in het kort het verhaal van Robbie Williams. Het uitgebreide verhaal van zijn carrière en leven vind je hier in deze Special.

Robert Peter (Robbie) Williams (Stoke-on-Trent, 13 februari 1974) begon zijn carrière als lid van de enorm populaire Britse boyband Take That. Toen hij uit de band stapte, begon hij een succesvolle solo carrière die tot nu toe al elf studioalbums opleverde. Toch is niet altijd alles van een leien dakje gegaan: zijn hele leven worstelt Robbie met drank, drugs en depressie. Dit jaar is hij een van de headliners op Pinkpop. Tijd voor een nadere kennismaking!

Beluister de special:

De wereld maakt in 1990 kennis met een piepjonge Robbie Williams als bandlid van de boyband Take That. De band werd gevormd door manager Nigel Martin-Smith als de Britse tegenhanger van de Amerikaanse boyband NKOTB. 

Gary Barlow is de spil van Take That

Nigel ontdekt de dan 15 jarige Gary Barlow en maakt hem de leadzanger. In 1990 gaat hij via audities op zoek naar aanvullende leden. Hij vindt Howard Donald, Jason Orange, Mark Owen én de dan 16 jarige Robbie Williams. 

''I didn't do much dancing beforehand. But I did enough to keep up with these lads.'' - Robbie

Depressie, drank en drugs

Robbie lijkt de vrolijke grappenmaker van het stel. Dat is de Robbie die hij naar de buitenwereld toe presenteert, maar het echte verhaal is heel anders. Hij heeft heel veel successen, maar zijn leven draait voor een heel groot deel om zijn gevecht met zijn depressie en de drank en drugs die hij gebruikt om te vluchten.

''I'm a depressed person. With or without this I would have been a depressed person, because half of my family are depressed people that struggle.'' - Robbie

Gedrild door manager

Het lijkt een en al glitter en glamour om in een succesvolle boyband te zitten en de hele wereld over te reizen - maar in werkelijkheid worden de jongens keihard gedrild door hun manager en hebben ze een belachelijk zwaar tourschema.

Geen hechte vriendengroep

Robbie, de benjamin, voelt zich ongemakkelijk in de band. Hij leeft duidelijk niet het leven van een normale tiener. Ondanks het strenge regime van de manager - geen drank, geen drugs, geen groepies toegestaan - begint hij al snel af te glijden, te vluchten. Maar de band is niet de hechte vriendengroep die het lijkt, en ook geen vangnet voor Robbie. 

''We’d all been stitched together by a manager. We travelled the world for 5 years together but we where just 20 year old kids. Deep emotional stuff, non, zero. Never deep conversation with anyone in the band. - Gary Barlow

Doorbraak met cover

Robbie zal vijf jaar in Take That blijven. In die tijd scoort de band flinke hits. Hun grote doorbraak in Nederland kwam niet met door Barlow zelf geschreven materiaal, maar met een cover en wel van het nummer 'Relight My Fire" van Dan Hartman. Take That maakte een versie met zangeres Lulu.

Luister naar het fragment:

"Ik was niet bij de band gegaan om achtergronddanser te worden van Gary Barlow"

Tussen 1993 en 1995 wordt Take That wereldberoemd...in Europa, Azie en de UK. Amerika blijft nog achter, maar aan deze kant van de oceaan staan ze op elke cover en worden ze overal verwelkomd door hordes gillende meisjes. Ze scoren hit na hit en verkopen miljoenen albums. Maar in de band rommelt het. 

''We were working class lads, all teenagers, given the golden ticket. It is your one chance to not fuck your life up, to make something of yourself. You follow blindly.'' - Robbie

Ondanks de strenge regels van de manager is er wel degelijk drank, drugs en sex. En met de boys onderling loopt het ook niet zo lekker. 

Robbie versus Gary

De strijd tussen Robbie en voorman Gary is bekend. Gary is de songschrijver van de band, tot frustratie van Robbie, die meer ambities heeft dan alleen maar dansen en backing vocals doen. En Gary op zijn beurt heeft het gevoel dat Robbie aan zijn stoelpoten zaagt. 

''You don't realize that you're a backing dancer until you're a few years in. I didn't sign up for that''. - Robbie

Robbie bezwijkt bijna aan drugs

In 1994 wordt de situatie steeds onhoudbaarder. Robbie gebruikt zoveel drugs dat hij, de avond voor de groep zal optreden tijdens de EMA’s, bijna bezwijkt aan een overdosis. Pas jaren later zal hij zijn demonen echt onder ogen zien en naar rehab gaan. 

''If I hadn't gone to rehab, I would be dead''. - Robbie

Ultimatum en exit Robbie

In 1995 zijn de spanningen in de band zo hoog opgelopen, dat de andere leden en de manager Robbie een ultimatum stellen: OF hij gaat zich gedragen, kappen met drugs, en zich aan alle regels houden - óf hij stapt uit de band, nog voor ze aan hun nieuwe wereldtournee beginnen.In de zomer van 1995 stapt Robbie uit de band.

''I just snapped. Whatever bit of control anyone's had, that just went. We sat down at dinner and they said: 'We think you should go now' and I went.'' - Robbie

Laatste Take That-optreden bij Ivo Niehe

De rest van Take That maakt de Nobody Else tour af als viertal. In februari 1996 gaan ze uit elkaar. Hun laatste optreden ooit doen ze op de Nederlandse tv, bij Ivo Niehe in de Tros TV Show, ten overstaande van huilende meisjes. Er worden zelfs speciale hulplijnen in het leven geroepen voor de wanhopige fans! 

Robbie mag eindelijk solo aan de slag

Het uit elkaar gaan van Take That betekent dat Robbie eindelijk als solo artiest aan de slag kan. Tot die tijd kon hij geen muziek uitbrengen omdat hij dan aangeklaagd zou worden wegens contract breuk.

'Freedom' en succes voor Robbie

In het najaar van 1996 komt hij met zijn debuut solo single, heel toepasselijk een cover van George Michaels 'Freedom'. Het nummer, dat de top 10 haalt, staat niet op zijn debuutalbum, dat later verschijnt.

Luister naar het fragment:

"Ik probeerde een tweede 'Hey Jude' te schrijven"

Robbie begint zijn solocarrière in 1996. Zijn debuutalbum lijkt te floppen, tot de laatste single Angels wordt uitgebracht.

''I am now a free artist. I will be working with my manager and with my record company and we will be working as a team. From now on I push the button, because that's what I fought for.''  - Robbie

Dat wordt een van de grootste hits van de jaren negentig. 

Guy Chambers

De muziek is geschreven door de beroemde componist Guy Chambers, die verantwoordelijk is voor de eerste albums van Robbie Williams.

''I wrote 'Angels' without Robbie and he walked in the room and sang me the opening lines. And I went 'oh wow, that's good'.'' - Guy Chambers

Er zouden nog grote hits volgen die Robbie tot de superster maakten die hij nu is. Maar 'Angels' was de start.

Luister naar het fragment:

"Ik haat optreden, ik haat mezelf, mijn liedjes zijn crap"

'Angels' brengt Robbie zijn eerste solosucces buiten de UK. In 1998 volgt het album I’ve Been Expecting You, weer samen met Guy Chambers. Daarop staat o.a. de hit 'Millenium' en een samenwerking met Neil Tennant de Pet Shop Boys: 'No Regrets'. 

Enorm solosucces

De vijf solo albums die volgen halen allemaal de eerste positie in de Britse hitlijsten. Hij experimenteert met dance muziek, met electro, met big band muziek, met rock, met pop en hij weet steeds opnieuw hits te scoren. Zijn optredens zijn energiek, puur entertainment. Hij groeit uit tot een van de grootste Britse solo artiesten ooit. 

Robbie steeds erger verslaafd

Maar met Robbie zelf gaat het helemaal niet goed. Hij kent diepe dalen, is ontzettend onzeker, voelt zich eenzaam, en raakt steeds erger verslaafd aan drank en drugs, slaaptabletten en antidepressiva. In de jaren die volgen checkt hij een aantal keer in en uit de rehab. 

''I know that a lot of you have been around me before when I stopped drinking and taking drugs, just to see me start again. I don't know if I'm gonna keep it up this time, but I really want to. I don't wanna drink or take any drugs again, I really don't.'' - Robbie

Afkicken van drugs is moeilijk als je er steeds mee geconfronteerd wordt in je omgeving - die van sex, drugs en rock’n roll. Hij krijgt dan ook regelmatig een terugval. 

Zijn depressie en angsten - die hij probeert te onderdrukken met verdovende middelen - maken zijn leven, en dat van de mensen die met hem op tour zijn, regelmatig tot een hel. 

''I've never enjoyed anything about it. I know that I'm gonna get on stage and I'm not gonna enjoy it. They're not gonna know.'' - Robbie

Robbie zet masker op

Robbie haat optreden, hij haat zijn succesvolle songs, hij haat zichzelf als performer. Toch ziet het publiek er niets van. Zij zien een grappige rasentertainer.

"I created this front from a long time ago, that gets up on stage and won’t let 10.000 people know that he is having a bad time. They enjoyed it and loved it, that’s the most important thing."  - Robbie

Rehab

Dat breekt Robbie op een gegeven moment totaal op. Hij neemt zelfs een sabbatical van een jaar. Hij krijgt steun van vrienden, waaronder Elton John, die hem helpt om in 2007 naar een afkickkliniek te gaan om zijn antidepressiva verslaving te overwinnen. 

Het gaat beter met Robbie

De laatste jaren lijkt het beter te gaan met Robbie. Hij is ouder, wijzer en zit duidelijk lekker in zijn vel. Hij kan eindelijk genieten van zijn succes.

''I really enjoy showbizz more and more as I get older. There used to be an intense spotlight that shone on me from the media and it was a weird place to be. But that light isn't intense anymore.'' - Robbie

Hij is inmiddels gelukkig getrouwd met actrice Ayda Field die te zien is in de video van 'Bodies', en samen hebben ze twee kids. 

Under The Radar

In 2014 brengt hij zijn 11e studio album Under The Radar, Volume 1 uit via zijn website. Het album bestaat vooral uit b-kantjes, demo’s en niet eerder uitgebracht materiaal.

Luister naar het fragment:

"Dat was een fucking magisch moment voor mij en Gary"

In 1996 gaat Take That, een half jaar nadat Robbie de band heeft verlaten, uit elkaar. Het betekent de start van Robbies solocarrière, die succesvoller zal blijken dan die van alle andere Take That leden.

Robbie zal in de jaren die volgen regelmatig uithalen naar zijn vroegere bandmaat Gary, met wie hij ook in Take That al overhoop lag.

"I wanted to crush him. I wanted to crush the memory of the band. And I didn’t let go. Even when he was down, I didn’t let go. For that I apologize." - Robbie

Take That weer bij elkaar zonder Robbie

Tien jaar na het ter ziele gaan van Take That, besluiten Gary, Jason, Mark en Howard weer bij elkaar te komen. Zonder Robbie, dat wel. Fans zijn ze de ‘biggest boyband uit de 90’s niet vergeten. Alles behalve zelfs. De tour is bizar succesvol, en de meisjes van weleer zijn misschien wat ouder, ze gillen nog net zo hard.

Ook Robbie weer bij Take That

In 2010, als Take That alweer op volle touren draait, besluit Robbie weer bij de band te komen. In de jaren daarvoor waren er wel gesprekken, zagen ze elkaar ook wel eens in de studio, probeerden ze wel eens wat - maar het duurde vier jaar voor de tijd rijp was.

Oud zeer verwerken

Daarvoor was wel wat therapie nodig: oud zeer moest verwerkt.

"I needed Gary to listen to my truth...And I needed him to validate it for me. And it was a real fucking magic moment." - Robbie

De mannen zijn allemaal ouder en wijzer;het is niet meer dat groepje bij elkaar geraapte jochies van weleer. De ego’s zijn niet meer zo teer, en de strijdbijl wordt eindelijk begraven. 

''Now Rob has come back into the band, maybe this is the time to make peace with the whole thing and to reflect a bit on the journey.'' - Gary

Progress en 'Flood'

Met zijn vijven werken ze aan nieuw materiaal voor het zesde Take That album. Dit keer deelt Gary de songwriting credits met zijn bandgenoten. De eerste single is 'Flood'. 

Robbie weer solo

Na het uitkomen van Progress, het zesde studio album van Take That, verlaat Robbie de band weer. Maar dit keer gaan ze wel als vrienden uit elkaar. Take That gaat, als Jason Orange ook besluit uit te stappen, door als trio en brengt in 2014 een zevende album uit. Robbie Williams brengt in 2014 zijn elfde soloalbum uit en gaat in 2015 weer touren. Dan doet hij o.a. Pinkpop aan, waar hij een van de headliners is.

Luister naar het fragment:

Beluister de hele special: